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Partie la plus profonde de l'océan

Partie la plus profonde de l'océan



Le Challenger Deep in the Mariana Trench est l'endroit le plus profond connu des océans de la Terre.

Carte des tranchées de Mariana: Carte montrant l'emplacement géographique de la fosse des Mariannes dans l'océan Pacifique. Image tirée du CIA Factbook.

Mesurer la plus grande profondeur de l'océan

Le Challenger Deep in the Mariana Trench est le point le plus profond connu des océans de la Terre. En 2010, le United States Center for Coastal & Ocean Mapping a mesuré la profondeur du Challenger Deep à 10 994 mètres (36 070 pieds) sous le niveau de la mer avec une précision verticale estimée à ± 40 mètres. Si le mont Everest, la plus haute montagne de la Terre, était placé à cet endroit, il serait couvert par plus d'un mile d'eau.

Les premières mesures de profondeur dans la tranchée Mariana ont été effectuées par le navire d'enquête britannique HMS Challenger, qui a été utilisé par la Royal Navy en 1875 pour effectuer des recherches dans la tranchée. La plus grande profondeur enregistrée à cette époque était de 8 184 mètres (26 850 pieds).

En 1951, un autre navire de la Royal Navy, également appelé «HMS Challenger», est revenu dans la région pour des mesures supplémentaires. Ils ont découvert un emplacement encore plus profond avec une profondeur de 10 900 mètres (35 760 pieds) déterminée par des échos. Le Challenger Deep a été nommé d'après le navire de la Royal Navy qui a effectué ces mesures.

En 2009, la cartographie sonar effectuée par des chercheurs à bord du RV Kilo Moana, exploité par l'Université d'Hawaï, a déterminé la profondeur à 10 971 mètres (35 994 pieds) avec une erreur potentielle de ± 22 mètres. La mesure la plus récente, réalisée en 2010, est la profondeur de 10 994 mètres (précision de ± 40 mètres) indiquée en haut de cet article, mesurée par le United States Center for Coastal & Ocean Mapping.

Carte Challenger Deep: Carte montrant l'emplacement du Challenger Deep à l'extrémité sud de la fosse des Mariannes, au sud de Guam. Image NOAA modifiée par Kmusser et utilisée ici sous une licence de document libre GNU.

Explorer le Challenger Deep

Le Challenger Deep a été exploré pour la première fois par les humains lorsque Jacques Piccard et Don Walsh sont descendus dans le bathyscaphe de Trieste en 1960. Ils ont atteint une profondeur de 10 916 mètres (35 814 pieds).

En 2009, des chercheurs de la Woods Hole Oceanographic Institution ont effectué la plongée la plus profonde avec un véhicule robotisé sans pilote dans le Challenger Deep. Leur véhicule robotique Nereus a atteint une profondeur de 10 902 mètres.

Pourquoi l'océan est-il si profond ici?

La tranchée Mariana est située à la limite d'une plaque convergente. Ici, deux plaques convergentes de lithosphère océanique entrent en collision. À ce point de collision, l'une des plaques descend dans le manteau. À la ligne de contact entre les deux plaques, la flexion vers le bas forme un creux connu sous le nom de tranchée océanique. Un exemple de tranchée océanique est illustré dans le diagramme. Les tranchées océaniques forment certains des endroits les plus profonds des océans de la Terre.

Séisme dans la tranchée de Mariana: Carte montrant l'emplacement du Challenger Deep, l'épicentre d'un tremblement de terre d'avril 2016 et les directions de mouvement relatives des plaques du Pacifique et des Philippines. Carte USGS avec annotations par.

Évent volcanique sous-marin: Lorsque la plaque du Pacifique est poussée dans le manteau et chauffée, l'eau dans les sédiments est volatilisée et les gaz sont libérés lorsque le basalte de la plaque fond. Ces gaz migrent à la surface pour former un certain nombre d'évents volcaniques au fond de l'océan. Cette photo montre des gaz s'échappant et des bulles se déplaçant vers la surface, se dilatant à mesure qu'elles montent. Image NOAA.

Tremblements de terre dans la fosse des Mariannes

La tranchée Mariana se trouve le long d'une limite de plaque entre la plaque philippine et la plaque pacifique. La plaque du Pacifique se trouve du côté est et sud de cette frontière, et la plaque philippine est du côté ouest et nord de cette frontière.

Ces deux plaques se déplacent vers le nord-ouest, mais la plaque du Pacifique se déplace plus rapidement que la plaque des Philippines. Le mouvement de ces plaques produit une frontière de plaque convergente parce que la plus grande vitesse de la plaque du Pacifique la fait entrer en collision avec la plaque des Philippines. Cette collision produit une zone de subduction à la fosse des Mariannes alors que la plaque du Pacifique descend dans le manteau et sous la plaque des Philippines.

Cette collision se produit à des vitesses variables le long de la limite incurvée des plaques, mais le mouvement relatif moyen est de l'ordre de dizaines de millimètres par an. Des tremblements de terre récurrents se produisent le long de cette limite de plaque car la descente de la plaque du Pacifique dans le manteau n'est pas lisse et uniforme. Au lieu de cela, les plaques sont généralement bloquées par l'accumulation de pression, mais par des glissements soudains lorsque les plaques se déplacent de quelques millimètres à quelques mètres à la fois. Lorsque les plaques glissent, des vibrations sont produites et ces vibrations traversent la croûte terrestre sous forme d'ondes sismiques.

Lorsque la plaque du Pacifique descend dans le manteau, elle est chauffée par le frottement et le gradient géothermique. À une profondeur d'environ 100 milles, les roches ont été chauffées à un point où certains minéraux commencent à fondre. Cette fusion produit du magma qui remonte vers la surface en raison de sa densité plus faible. Lorsque le magma atteint la surface, des éruptions volcaniques se produisent. Ces éruptions ont formé l'arc de l'île Mariana.